Willie Smits bij de confiscatie van orang-oetan Jojo

Willie Smits bij de confiscatie van orang-oetan Jojo

Dr. Willie Smits (1957) is een bosbouwkundig ingenieur, microbioloog, natuurbeschermer, dierenactivist en sociaal ondernemer. Al meer dan twintig jaar werkt Smits voor het behoud van bedreigde apensoorten. Gedurende deze tijd heeft hij zich verbreed naar de aanverwante gebieden waaronder duurzame landbouw, herbebossing en het monitoren van bossen. Hij woont in Tomohon (Noord-Sulawesi).

Bosbehoud
Smits is de oprichter en voorzitter van de Masarang Stichting die de natuur herstelt en beschermt samen met de lokale bevolking. Maar Smits is ook betrokken bij een aantal andere organisaties die zich met milieubescherming bezig houden. Vanaf 1985 werkte Smits op de Wanariset Research Station in het tropisch regenwoud in de buurt van Balikpapan in de Indonesische provincie Oost-Kalimantan. In de vroege jaren '90 was hij teamleider van het Tropenbos Kalimantan Project, een internationaal samenwerkingsverband tussen het Indonesische ministerie van bosbouw en de Tropenbos Foundation. In 1991 richtte Smits de Borneo Orangutan Survival Foundation (BOS) op, 's werelds grootste organisatie voor de bescherming van de bedreigde orang-oetans die in Borneo leven. Hij is naast zijn werk voor de orang-oetans op Wanariset, Sambodja Lestari, Sintang / Tembak de voorzitter van de Gibbon Foundation en adviseur voor het Indonesische Orangutan Survival Program.

In zijn bosbouwwerk heeft Willie ervaren hoe de houtkap en palmolieplantages het regenwoud vernietigen. Regenwoud dat onmisbaar is voor het overleven van talloze waardevolle planten en dieren en van groot belang voor (menselijk) leven. Dat heeft hem gemotiveerd te vechten voor het regenwoud en te werken aan oplossingen die het bos uitbreiden en die de mens ten goede komen.

Erkenning
Smits behaalde zijn doctoraat in de tropische bosbouw en bodemkunde aan de Landbouw Universiteit van Wageningen (Nederland). Hij werd een senior adviseur van het Ministerie van bossen in Indonesiƫ en deed de studie voor zijn proefschrift en daaropvolgende onderzoek in Balikpapan, Oost-Kalimantan. Smits is geridderd in Nederland en werd in 2010 verkozen tot de Ashoka Fellowship, een internationale organisatie van vooraanstaande sociale ondernemers. Daarnaast heeft Smits nog 8 onderscheidingen voor zijn werk gekregen, zo was hij o.a. de eerste Indonesiƫr van buitenlandse komaf die ''Hero for the development of Indonesia" werd, een prijs die door de president in 1994 aan hem werd uitgereikt.